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una advertencia en forma de fuegos artificiales de hielo – BCFocus

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Entre el martes 16 y el miércoles 17 de noviembre podremos asistir a la lluvia de meteoritos de las Leónidas. Estamos casi en luna llena, por lo que para disfrutarlos de la mejor manera posible tendremos que quedarnos despiertos hasta tarde o madrugar, aprovechando que la luna se pone alrededor de las 05:00. Podremos disfrutar de los meteoritos mirando desde el cenit del cielo hacia el este, donde se encuentra la constelación de Leo. Se esperan unas 15 estrellas fugaces por hora este año, lejos de las decenas o incluso cientos de miles por hora que se reportaron en 1833, pero aún puede ser espectacular. Dicho esto, dado que esta es una sección de astrofísica, hablemos un poco sobre lo que nos dice una lluvia de meteoritos como las Leónidas sobre la física de formación del Sistema Solar y sobre los peligros cósmicos que nos acechan.

La lluvia de meteoritos que ocurrió en el 55 se llamó tormenta por su intensidad y fue bastante famosa en los Estados Unidos, donde se decía que se vieron más meteoros que estrellas normales durante el pico de actividad. En ese momento, las lluvias de meteoritos se atribuían a efectos atmosféricos; de hecho, varias cartas a los editores de periódicos estadounidenses se referían a la tormenta como eventos eléctricos en las regiones superiores de la atmósfera. Otra carta hablaba de estrellas cayendo como copos de nieve, algo que no está lejos de la realidad, porque hoy sabemos, después de los estudios que siguieron a esa gran tormenta de meteoritos, que la espectacularidad de las Leónidas y lo que las hace especiales es el resultado de una una pizca de azar y otra de suerte, que no siempre podemos tener. La Tierra esta semana se precipitará a una velocidad de aproximadamente 108000 km / h sobre un enjambre de partículas de polvo helado que dejó un cometa llamado 55 P / Tempel – Tuttle. Precisamente, este visitante cósmico fue descubierto en 1865 – 1866 por dos “cazadores de cometas”, el alemán Wilhelm Tempel y el estadounidense Horace Parnell Tuttle, justo 33 años después de la magnífica tormenta Leónidas de la que hablamos antes. Solo entonces se confirmó que se trataba de una estrella que regresaba periódicamente a las cercanías de la Tierra, cada esos 33 años, y que en realidad había sido observada antes. en los siglos XIV y XVII, pero nadie había caído que era la misma bola de hielo sucia que orbitaba alrededor del Sol y se acercaba a nosotros una y otra vez. La periodicidad confirmada es la que justifica el nombre, por eso se pone una P, seguida del nombre del descubridor (es).

Lo interesante del cometa 55 P / Tempel – Tuttle es que en su órbita, muy elíptica e inclinada, que parte de una distancia similar a la que nos separa de Urano, termina acercándose tanto al Sol como a la órbita del Tierra. En la jerga astronómica, su perihelio ocurre en poco menos de una unidad astronómica, siendo el perihelio el punto de mayor acercamiento al Sol y una unidad astronómica la distancia promedio que separa la Tierra del Sol. De hecho, este cometa se acerca al Sol solo un 3% más que la Tierra, que no es poco, se encuentra a unos 3,5 millones de kilómetros de nuestra órbita.

Ese azar en la órbita del cometa tiene sus consecuencias. Cualquier estrella que pasa por su perihelio alcanza su máxima velocidad orbital, la gravedad funciona así. En el caso de la Tierra, solo hay una diferencia de 1 km / s entre las velocidades máxima y mínima (alcanzadas en el perihelio y afelio, respectivamente). Pero el cometa 55 P / Tempel-Tuttle va 10 veces más rápido cuando está cerca del Sol que cuando está en su punto orbital más lejano. Además, en el perihelio, el efecto tanto de la radiación solar como de las partículas que emite continuamente el Sol, el llamado viento solar, es máximo. Y es aquí cuando la carta mencionada se vuelve interesante. La comparación no es del todo desafortunada, porque los cometas son en realidad grandes bolas de nieve sucias o grandes bolas de polvo heladas. La nieve que llevan no es solo agua, sino también dióxido de carbono, metano y otros compuestos que estamos acostumbrados a ver en la Tierra en estado gaseoso, pero que en los confines del Sistema Solar, más allá de Júpiter, pasan a un estado. sólidos, formando cometas.

A medida que pasan cerca del Sol, cometas como 55 P / Tempel – Tuttle comienzan a desmoronarse, la nieve pasa directamente de un estado sólido a un estado gaseoso (se dice que se sublima), algo que no solo crea una especie de atmósfera. alrededor del cometa, la llamada coma, pero también expulsa más o menos violentamente y deja trozos de material (como muy bien muestra la película Armageddon, aunque confunden asteroide con cometa todo el tiempo). Este material es algo que vemos como las colas de los cometas cuando nos visitan, pero que al final el cometa deja atrás en una nube de un tamaño de decenas de miles de kilómetros, compuesta por gas y partículas de polvo helado de unos pocos milímetros. en diámetro. de diámetro, y que alcanza su máxima densidad cerca del perihelio del viajero cósmico. Esa nube es la que encontraremos esta semana, resultado de los pasados ​​55 P / Tempel – Tuttle por perihelio en un pasado más o menos remoto, y las partículas que la forman impactarán nuestra atmósfera a velocidades del orden de 250000 km / h, las más altas que se observan en lluvias de meteoritos.

Actualmente se conocen casi 5000 cometas, pero se estima que debe haber billones de bolas de nieve sucias orbitando alrededor del Sol. Muchos, la mayoría de ellos, permanecerán en los confines del Sistema Solar durante toda la vida de nuestra estrella y nuestro planeta. Pero por una razón u otra, debido a interacciones con un Planeta X que pueda existir en esa zona, debido a alguna colisión entre ellos, o debido a una acción hostil mucho más improbable como la de los arácnidos de Starship Troopers , muchos de ellos viajan y viajarán hacia el centro del Sistema Solar y pasarán más o menos cerca de la Tierra. O cerca de Júpiter, que es capaz de cambiar su órbita y enviarlos hacia la Tierra, como hizo en el pasado para quizás darnos el agua que tenemos hoy.

El espacio es inmensamente grande y muy difícil que se produzca una colisión, pero, por otro lado, el universo no solo tiene mucho espacio vacío sino mucho tiempo por delante, por lo que en algún momento los hermosos fuegos artificiales del meteoro Los chubascos pueden “quemarnos”, cuando la órbita de algún cometa pasa demasiado cerca de nosotros. De hecho, los cometas podrían ser más peligrosos que los asteroides, que es lo que suele aparecer en las películas de catástrofes cósmicas. Hay muchos más, algunos con órbitas más caóticas y velocidades extremadamente altas cerca del perihelio. No es un juego, hay que estar atento y ser proactivo, pero esa es otra historia. Por ahora, disfruta de las Leónidas y prepárate para cuando la tormenta de estas fugaces se desate en 2031.

Pablo G. Pérez González es investigador del Centro de Astrobiología, dependiente del Consejo Superior de Investigaciones Científicas y del Instituto Nacional de Tecnología Aeroespacial (CAB / CSIC-INTA)

Vacío cósmico es un apartado en el que se presenta nuestro conocimiento sobre el universo de forma cualitativa y cuantitativa. Se pretende explicar la importancia de comprender el cosmos no solo desde un punto de vista científico sino también desde un punto de vista filosófico, social y económico. El nombre “vacío cósmico” hace referencia a que el universo está y está, en su mayor parte, vacío, con menos de 1 átomo por metro cúbico, a pesar de que en nuestro entorno, paradójicamente, existen quintillones de átomos por metro cúbico. , que nos invita a reflexionar sobre nuestra existencia y la presencia de la vida en el universo. La sección está formada por Pablo G. Pérez González , investigadora del Centro de Astrobiología; Patricia Sánchez Blázquez , catedrático de la Universidad Complutense de Madrid (UCM); y Eva Villaver , investigadora del Centro de Astrobiología.

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