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La relación de Johnson & Knaus ahora es sólida

BRASELTON, Georgia (AP) – Jimmie Johnson estaba parado en la entrada del salón dentro de un transportador del equipo comiendo casualmente de una lata de Pringles. Al darse cuenta de su llegada, Chad Knaus giró en su silla para enfrentar al piloto con el que formó equipo en siete campeonatos de NASCAR.

“Aparentemente, tú y yo necesitamos tener una discusión”, le dijo Knaus a Johnson. “Voy a volver a Charlotte”.

“He escuchado esto antes”, se rió Johnson.

Momentos antes, Knaus se enteró de una entrevista publicada la semana pasada en la que Johnson apareció en los titulares involuntarios en un perfil largo para “In Depth with Graham Bensinger”. Entre los fragmentos de sonido promocionados antes del programa de televisión estaba “Johnson reveló detalles de su ruptura con el ex jefe de equipo Chad Knaus, que finalmente erosionó su relación y forzó una separación”.

Johnson y Knaus ganaron 81 carreras juntos, así como siete campeonatos de la Copa y un récord de cinco consecutivos entre 2006 y 2010. Su relación siempre había sido de altibajos, y Rick Hendrick sirvió las dos leches y galletas después de la 2005 y les ordenó que dejaran de pelear como un par de niños pequeños o los separaría.

La ruptura en realidad no se produjo hasta 2018, cuando el jefe de equipo fue trasladado del equipo No. 48 que había construido 17 años antes después de más de dos temporadas perdedoras.

“Cuando los tiempos se pusieron difíciles, Chad volvió a ser el jefe de equipo que era cuando comenzamos”, dijo Johnson a Bensinger. “Microgestión, explicando dónde estaba cometiendo errores, qué tenía que hacer, cómo tenía que trabajar en ello”.

La tensa relación se deshizo, afirmó Johnson, al comienzo de la temporada 2017 cuando le informó a Knaus que quería vivir en Colorado, a casi 1.800 millas de Hendrick Motorsports en Charlotte.

“Y las cosas empezaron a ponerse personales entonces”, le dijo Johnson a Bensinger, “y él cuestionando dónde estaba mi corazón con el equipo y el tiempo y esfuerzo que quería dedicar para estar con el equipo fue realmente el punto de partida”.

La historia continúa

Las citas de Johnson publicadas antes del lanzamiento del programa llegaron a los titulares de NASCAR, pero Knaus no había escuchado nada de la entrevista hasta que se le preguntó al respecto durante una entrevista con The Associated Press en la carrera de autos deportivos Petit Le Mans en Road Atlanta.

Johnson se retiró de NASCAR después de la temporada 2020 y pasó este último año como novato de IndyCar y incursionando en autos deportivos IMSA, y Knaus es el estratega del Cadillac No. 48 que Johnson y Hendrick Motorsports ensamblaron para correr en cuatro carreras de resistencia.

“Quiero decir, pensé que estábamos bien”, respondió inicialmente un confundido Knaus cuando AP le preguntó.

Fueron necesarios varios intentos para explicar el contexto de los comentarios de Johnson, y luego Johnson finalmente llegó, sorprendido por la conversación en la que acababa de entrar. Explicó a Knaus que “un escritor de titulares” había elegido un puñado de fragmentos de una entrevista larga y profunda “como clickbait, para conseguir tracción para el programa”, y que sus comentarios se referían a su relación hace tres años.

Knaus no estaba realmente molesto y era un Johnson inquieto, después de comer una segunda lata de Pringles y luego una bolsa de Doritos de rancho fresco mientras estaba de pie en la puerta del salón, fue a buscar algo más que hacer durante el largo día de espera en el pista.

Dejó que Knaus revisara ahora la ruptura de posiblemente la mejor combinación de piloto y jefe de equipo en la historia de NASCAR.

Johnson condujo solo una temporada más en NASCAR luego de la división, y Knaus fue jefe de equipo de otro piloto solo por un año. Ahora es la gerencia de Hendrick y el vicepresidente de competencia.

“Fue trabajo, fue duro, ¿verdad? Quiero decir, hemos pasado por eso y hubo muchas veces que tuvimos que hacer el mantenimiento de nuestra relación ”, dijo Knaus a AP. “Pero cada relación necesita mantenimiento, punto, y pasamos por un reflujo y un flujo a lo largo de nuestra carrera. Incluso cuando los tiempos fueron buenos, no siempre fueron buenos, ¿verdad? “

Pero, sin embargo, siempre salieron adelante y ambos siguieron comprometidos con empatar a los miembros del Salón de la Fama Richard Petty y Dale Earnhardt con siete títulos de Copa. Alcanzaron la marca en 2016 y, aunque Johnson ganó tres de las primeras 13 carreras la próxima temporada, él y Knaus se dirigían hacia un punto de ruptura final por el deseo de Johnson de trasladar a su familia a Colorado.

Ahora es historia antigua para Knaus.

“Ya sabes, lo de Aspen, hombre, mira, es lo que es”, dijo Knaus a AP. “Es difícil desde mi perspectiva. Ahora soy mayor y estoy en un lugar diferente. Pero cuando miro hacia atrás y miro dónde estaba en ese momento, estaba en eso y lo vivía todos los días y en la rutina. Y puede comenzar a sentirse como un padre soltero, el que el niño viene para jugar el fin de semana, y ya sabe, todo es genial, pero el niño no quiere jugar con ellos todos los días.

“Eso es lo que se sintió al pasar por eso y fue un desafío porque (las cosas) no iban bien y te sientes como si estuvieras solo en la tormenta”.

Knaus ahora supervisa a los cuatro conductores actuales de Hendrick, entre ellos Chase Elliott, quien no se ha mudado de su ciudad natal de Georgia. Cuando se le preguntó qué hacía que la dirección permanente de Elliott fuera aceptable cuando Johnson no podía trasladarse fuera de Carolina del Norte, Knaus dijo que era una situación.

Señaló un período en el que Jeff Gordon, en su apogeo, vivió en Florida sin dañar su carrera o su relación con el jefe de equipo Ray Evernham, así como la progresión continua de Elliott de novato a campeón de la Copa 2020.

“Se trata del medio ambiente y cuando todo va bien, no hay muchos problemas que resolver”, dijo Knaus a AP. “Pero si no estás corriendo bien, todo está en duda. Y es un deporte de equipo y llegas a un punto en el que te sientes abandonado. No obstante, sabía que era un piloto de carreras fantástico y que me iba a dar todo lo que tenía cada fin de semana. Al igual que hice con él “.

Más tarde, Knaus se trasladó al puesto de boxes de Action Express para llamar a la clasificación para el No. 48 en Road Atlanta. Kamui Kobayashi calificó el auto, por lo que Johnson se sentó detrás de Knaus con un auricular para escuchar la sesión.

Knaus señaló la atención de Johnson.

“¿Estás bien, amigo?” Johnson respondió.

“Bueno, lo estaba hasta que descubrí que me odiabas”, dijo Knaus inexpresivo.

Los dos comenzaron a reír, ambos contentos con el estado actual de su relación.

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