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California retrocede en la conservación del agua en medio de la sequía

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SACRAMENTO, California (AP) – Una severa sequía llevó al gobernador de California Gavin Newsom el verano pasado a pedir a los casi 40 millones de residentes del estado que reduzcan voluntariamente el uso de agua en un 15% este año. Los nuevos datos publicados el martes muestran que pocas personas están haciendo eso.

Los californianos redujeron su uso de agua en un mísero 3.9% en septiembre, por debajo del 5.1% en agosto. En general, California ha reducido su consumo de agua en solo un 3.6% desde julio, cuando Newsom hizo la solicitud.

“No es la noticia que queremos ver, seguro”, dijo E. Joaquín Esquivel, presidente de la Junta Estatal de Control de Recursos Hídricos.

Una mega sequía alimentada por el cambio climático ha envuelto gran parte de Occidente. A medida que California se adentra en lo que tradicionalmente es su época más húmeda del año, el 80% del estado está clasificado como sequía extrema o excepcional, las dos peores categorías.

Los funcionarios estatales esperaban que la conservación de los californianos continuara mejorando cada mes a medida que más personas se enteraran de la sequía y las agencias de agua promovieran sus esfuerzos de conservación. En cambio, los datos mostraron que ninguna de las regiones “hidrológicas” del estado alcanzó el umbral del 15% y dos en la región del Valle Central que representan el 10% de la población del estado en realidad usaron más agua en septiembre que hace un año.

Las agencias de agua dicen que California en realidad ha reducido su consumo debido a los cambios implementados durante las sequías anteriores. Eso significa que cortar más ahora es más difícil.

En Los Ángeles, la demanda de agua de los clientes ha caído un 30% desde 2007. Y durante la sequía que terminó en 2017, la demanda de los clientes cayó un 20%, una reducción que se mantuvo principalmente una vez que terminó la sequía.

Por ejemplo, el Departamento de Agua y Energía de Los Ángeles ha impuesto restricciones de riego obligatorias desde 2009 e incentivó a los clientes a reemplazar sus céspedes con césped. La agencia ha estado contratando a más personas para hacer cumplir las reglas de uso del agua, reforzando las patrullas que buscan fugas y violaciones.

Más allá de esos esfuerzos, se necesitará mucho tiempo y dinero para ver los ahorros reales “dado que la mayoría de los potenciales de ahorro inmediato ya se han logrado en nuestra área de servicio”, dijo Terrence McCarthy, gerente de políticas de recursos hídricos del departamento.

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El mayor ahorro de agua en septiembre se produjo en dos regiones escasamente pobladas del norte de California, donde la conservación aumentó en un 12,4% o más. El área de la Bahía de San Francisco redujo su uso de agua en un 7.6%, y cayó un 4.2% en la Costa Sur, que incluye Los Ángeles y San Diego y representa más de la mitad de la población del estado.

El “año hídrico” más reciente de California, que va del 1 de octubre al 30 de septiembre, fue el segundo más seco registrado en términos de precipitación en todo el estado. California tuvo sus temperaturas mensuales promedio en todo el estado más cálidas en octubre de 2020 y junio y julio de 2021, según los Centros nacionales de información ambiental de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

Esa combinación de clima extremadamente cálido y seco ha hecho que sea mucho más difícil para California recolectar y almacenar el agua que obtiene de la lluvia y la nieve cada invierno, ya que la mayor parte se evapora o se absorbe en el suelo seco.

Eso mitiga el impacto de las grandes tormentas conocidas como “ríos atmosféricos”. Una de esas tormentas a fines del mes pasado arrojó cantidades récord de lluvia en el norte de California, incluidas 5.44 pulgadas de lluvia en Sacramento, la mayor cantidad jamás registrada en esa ciudad en un período de 24 horas.

Los hogares y la mayoría de las empresas representan un pequeño porcentaje del uso de agua del estado cada año. La mayor parte del agua se utiliza para fines agrícolas y ambientales, como el mantenimiento de hábitats. Los agricultores ya han experimentado fuertes recortes en sus entregas de agua por parte del gobierno este año debido a la sequía.

Los reguladores estatales han levantado temporalmente las restricciones para los agricultores y otros grandes usuarios de agua después de que las tormentas del mes pasado aumentaron los caudales en los principales ríos y arroyos del estado. Es probable que los reguladores pronto restablezcan esas restricciones para algunas áreas del delta formado por los sistemas fluviales de Sacramento y San Joaquín.

Aún así, Esquivel dijo que la conservación es la herramienta más poderosa del estado “no solo (para la) sequía, sino a largo plazo debido al cambio climático”.

“Sabemos que seguiremos enfrentándonos a sequías más profundas y prolongadas”, dijo. “Y ahora es el momento de realmente continuar cambiando nuestro uso aquí en el estado”.

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