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Brasileño que descubrió el cometa más grande jamás visto en el Universo dice: ‘Fue una casualidad’

El brasileño que descubrió el cometa más grande jamás visto en el universo dice: 'Fue una casualidad'

Cuando comenzó su doctorado en Estados Unidos, el cosmólogo Pedro Bernardinelli, de 21 años, no esperaba encontrar cometas. “Esa no era la idea. Lo que pasó fue muy afortunado ”, dice.

En abril de este año, encontró una estrella enorme en una tabla llena de datos sobre objetos esparcidos por el Universo. Pero no solo eso: fue el cometa más grande conocido por la humanidad, aproximadamente 2,5 veces el mayor récord anterior.

Días después, el entonces cometa C / 2014UN271 cambió su nombre a Bernardinelli-Bernstein, un homenaje al científico brasileño y su asesor doctoral, Gary Bernstein. “Hubo un proceso para cambiar el nombre, pero duró unos días. Me pidieron que lo mantuviera en secreto. Fue una experiencia divertida ”, dice.

La nueva estrella ya había sido detectada por primera vez en 2014, pero había poca información sobre él. Hasta este año, él era solo una mancha de luz en miles de imágenes del cielo tomadas por telescopios que observaban el universo. Para eso tomó el apodo provisional que, un número. Ahora, del análisis del brasileño, sabemos que tiene unos 4.500 millones de años y un diámetro de 21 km (distancia entre Río de Janeiro y Cabo Frio o São Paulo y Bertioga), el más grande jamás registrado.

También se dirige hacia la Tierra, pero no hay nada de qué preocuparse. Los datos muestran que el cometa alcanzará el punto más cercano al Sol en enero de 2031 y aún estará a una distancia de 11 UA (alrededor de 1.500 millones de kilómetros, cerca de la órbita de Saturno).

“Un chiste que cuento a menudo: decir que este objeto viene hacia la Tierra no está mal. Sí, porque realmente lo está. Pero lo mismo que decir que, cada vez que recibo mi salario, mi fortuna se acerca a la fortuna de Silvio Santos. Técnicamente está bien, pero no significa que vaya a llegar allí ”, bromea el cosmólogo.

Los brasileños son parte de la Dark Energy Survey (DES), una iniciativa con estudiantes de universidades de ocho países, incluido Brasil. En colaboración, el objetivo es “mapear cientos de millones de galaxias grupales, detectar supernovas y encontrar patrones de estructura cósmica que puedan revelar la naturaleza de la energía oscura que está acelerando la expansión del Universo”, según el sitio web de la iniciativa.

Según DES, el cometa descubierto por los brasileños “unas mil veces más que un cometa masivo típico, lo que lo convierte posiblemente en el cometa más grande descubierto en los tiempos modernos”.

El proyecto de doctorado e investigación de O Bernardinelli tenía otro enfoque: medir el tamaño de las galaxias y la influencia de la materia oscura en el Universo.

Pero en un análisis con datos recopilados durante los últimos seis años, él y otros colegas comenzaron a encontrar algunos “objetos transneptunianos”, estrellas que son de la órbita de Neptuno más allá, el octavo planeta del Sistema Solar.

“La gran gracia de estos objetos es que son una especie de escombros de formación del Sistema Solar, son los escombros que han sido arrojados. porque, con ellos, es posible reconstruir la historia del Sistema Solar ”, dice.

Este año, Bernardinelli se encontró con un cometa más grande y un poco más cercano que Neptuno mientras analizaba una tabla con miles de números que representan estrellas detectadas en imágenes tomadas por telescopios.

“Fue pura suerte, una oportunidad. Estaba justo al borde de lo que era posible recuperar con los datos. Bueno, fue algo diferente ”por supuesto, dice.

El cometa pronto atrajo la atención de la comunidad de cosmólogos ya que es una estrella típica proveniente de la Nube de Oort, una región en los confines del Sistema Solar (después de Urano y Neptuno) y supuestamente ocupada por miles de millones de objetos que orbitan alrededor del Sol.

Las órbitas de estas estrellas se consideran “excéntricas”: pueden acercarse mucho al Sol y luego volverse extremadamente distantes. La mayoría de los cometas de ciclo largo de la Nube de Oort tardan miles e incluso millones de años en completar este ciclo alrededor de la estrella.

El año pasado, un cometa llamado C / 2002 F3 (Neowise), proveniente de la Nube de Oort, pudo verse desde la Tierra durante el verano del hemisferio norte. .8 mil años.

J el Bernardinelli-Bernstein, con una órbita “plana”, tiene un camino aún más largo. “Sabemos que tuvo un pasaje dentro del Sistema Solar hace unos 3 años, 5 millones de años y que objetos como este fueron arrojados a la Nube de Oort hace 4.500 millones de años. Entonces estimamos que tiene esta edad ”, dice el científico.

El cometa tendrá su perilio (momento en que se acerca al Sol) el 11 de enero de 2031 “cuando se vuelva más brillante para quienes lo miran desde la Tierra”, dice Pedro Bernardinelli.

Este período de diez años para el peligro, un punto positivo del descubrimiento, según el cosmólogo. “Llevamos este objeto muy lejos del Sol, y no siempre es así. Todavía no entendemos qué hacen los cometas cuando están muy lejos del Sol. Tenemos diez años para monitorearlo, una oportunidad increíble ”, dice.

A partir de 2023, un observatorio llamado LSST (Large Synoptic Survey Telescope), en Chile, cuyo objetivo son los objetos en el Universo, comenzar a tomar fotografías de todo el cielo cada tres días. “La mejor manera de describirlo es que tendremos una foto de él cada tres días, tendremos una película de él moviéndose por el Universo”, explica.

Trabajar ‘chatssimo’

Pedro Bernardinelli nació en Itaquera y creció en Vila Matilde, ambos en las afueras del lado este de So Paulo. dos ”, dice.

Ingresó a la USP y se graduó en 2002. Ya durante su graduación, cuando comenzó a estudiar el Universo, un profesor lo convenció de saltarse la maestría y probar una beca de doctorado en alguna universidad de Estados Unidos. Lo obtuvo en la Universidad de Pensilvania, donde se unió a la Dark Energy Survey.

El trabajo de un cosmólogo en sí mismo, dice el científico, puede ser bastante tedioso. Por lo tanto, la imagen de una persona común que descubre un cometa que destruirá la Tierra mirando a través de un telescopio en la ventana de su casa no es cierta (como en la película de catástrofes “Deep Impact”).

“No, así es como funciona. De hecho, pasas días y días mirando tablas con miles de números y tratando de encontrar algo allí. El trabajo consiste básicamente en procesar datos en una supercomputadora ”, dice. el cometa Bernardinelli-Bernstein. “Después de la mesa, el proceso de verificación consistió esencialmente en pasar horas y horas mirando imágenes en blanco y negro con una bola muy tenue en el medio para ver qué era este objeto”, explica.

“Eso es correcto. Es realmente aburrido. Tenía que parar cada media hora, abrir la ventana para descansar la vista, ya lo veía todo en blanco y negro ”, dice.

En los últimos meses, Bernardinelli inició un posdoctorado en la Universidad de Washington, Seattle. Ahora, tiene la intención de estudiar mejor el cometa que lleva su nombre. Hay muchas cosas por descubrir, dice.

“Todavía no entendemos qué hacen los cometas lejos del Sol. Estamos interesados ​​en qué procesos ocurren en la superficie de estos objetos, como el derretimiento del hielo. cuando hay un acercamiento al sol ”, explica.

El cosmólogo y otros científicos también quieren saber cuántas de estas estrellas existen. “Este es el primer cometa de este tamaño jamás visto. Pero, ¿es único o hay otros? ¿Cuál es la población de estos objetos en el Sistema Solar? ”, Pregunta.

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